Líderes ambivalentes: motores clave del desempeño social corporativo

Por qué los líderes demasiado optimistas no son los más adecuados para mejorar el desempeño social en las organizaciones.

Por Tobias Hahn

Uno podría pensar que los líderes positivos deben ser el santo grial de las organizaciones: mantienen a los equipos implicados, aumentan la productividad, potencian el rendimiento... Sin duda, este es el caso en muchos contextos, pero nuestros resultados de investigación cuestionan este razonamiento cuando se trata de mejorar el desempeño social corporativo.

Los líderes excesivamente positivos podrían no ser la mejor opción para abordar temas sociales y obtener resultados sociales a nivel corporativo. De hecho, este tipo de líder podría llegar a dificultar el desempeño social de la empresa, es decir, el compromiso empresarial para ofrecer resultados que tengan impacto real en la sociedad.

Los líderes excesivamente positivos podrían no ser la mejor opción para abordar temas sociales

Las investigaciones en el terreno de la gestión y el desempeño social se han centrado sobre todo en directivos que perciben los retos sociales como positivos o negativos, por ejemplo como una oportunidad o una amenaza. Según estas teorías, los gerentes con interpretaciones positivas tienden a ser proactivos al abordar temas sociales, mientras que los que ven las cosas de forma negativa suelen ser más reactivos.

¿Pero qué sucede cuando los directivos no adoptan una estrategia de blancos y negros? ¿Qué ocurre cuando los líderes son ambivalentes sobre temas sociales, es decir, cuando perciben los temas sociales como positivos y negativos al mismo tiempo? ¿Podría esta actitud mental contribuir a incrementar el nivel de desempeño social de una empresa?

En colaboración con un investigador de KEDGE Business School de Burdeos, quisimos arrojar luz sobre este territorio inexplorado, ya que actualmente existe muy poca evidencia empírica sobre cómo los líderes ambivalentes influyen en las respuestas corporativas a temas sociales.

Ambivalent businessman
Hombre de negocios subiendo unas escaleras (Foto: Joshua Ness/Unsplash)

Para comprobar esta hipótesis, analizamos 249 declaraciones de directores generales en informes de sostenibilidad corporativa emitidos por 58 empresas de 8 sectores: automovilístico, químico, construcción, electrónica, silvicultura, minería, petróleo y gas, y farmacéutico. Analizamos, en un periodo de cinco años, el sentimiento del lenguaje utilizado en estas declaraciones para medir los niveles de positividad, negatividad y ambivalencia de los líderes en torno a temas sociales sobre desempeño social de las empresas.

En nuestro análisis, el 88% de las declaraciones de los directores generales hacían referencia al menos a uno de los 12 temas sociales que planteamos: cambio climático, derechos humanos, pobreza y hambre, enfermedades infecciosas, residuos y emisiones, agua y saneamiento, degradación del terreno, biodiversidad, trabajo infantil, corrupción, igualdad de género y accidentes.

Los líderes ambivalentes tienden a aumentar el desempeño social

Nuestros resultados sugieren que la ambivalencia de los líderes en temas sociales tiene un impacto positivo en el desempeño social de las organizaciones. Argumentamos que existen varios motivos plausibles detrás de este incremento:

  • Los líderes ambivalentes están más abiertos y dispuestos a equilibrar múltiples perspectivas. También tienen una mayor predisposición al cambio, un aspecto relevante para abordar la complejidad social.
  • La ambivalencia puede ser especialmente útil para que los ejecutivos eviten respuestas sesgadas o bien demasiado optimistas o pesimistas. La ambivalencia también permite que los líderes aborden los temas sociales con respuestas más equilibradas, prudentes y sustanciales que tengan en cuenta la complejidad y las implicaciones de sus acciones a largo plazo.
  • La ambivalencia de los líderes es especialmente relevante y beneficiosa en contextos de mayor complejidad. La capacidad de los líderes de dilucidar los aspectos negativos y positivos en conflicto es especialmente útil cuando el tema en cuestión no está claro.
  • Mediante la ambivalencia, es más probable que los líderes desarrollen interpretaciones y respuestas más adecuadas. La ambivalencia evita que los líderes se inclinen demasiado hacia opiniones positivas o negativas sobre temas sociales.
  • La ambivalencia aumenta la sensación de novedad de un tema, un hecho que incrementa los niveles de implicación para hacer frente al reto en cuestión.
  • La ambivalencia permite tener una visión más equilibrada sobre el tema y ayuda a las personas a liderar el cambio en situaciones complejas.

La ambivalencia ayuda a las personas a liderar el cambio en situaciones complejas

El pensamiento negativo no es tan malo

En contra de nuestras expectativas, nuestra investigación también demuestra que los líderes demasiado positivos tienden a reducir el desempeño social, mientras que los líderes que se muestran negativos tienden a incrementarlo.

Una explicación de este resultado inesperado podría ser la grave naturaleza de los temas sociales complejos como el cambio climático, los derechos humanos, la pobreza y las enfermedades infecciosas. Los líderes demasiado positivos pueden transmitir una percepción más abstracta de estos temas que puede derivar en respuestas más simbólicas, lo que explicaría la reducción del desempeño social.

Positividad excesiva en los informes

Otro factor que explicaría esta conexión entre positividad y negatividad podría ser la naturaleza de los informes de sostenibilidad social tal y como se elaboran en el mundo empresarial. Como corroboran resultados de investigaciones recientes, el tono de los informes corporativos de sostenibilidad tiende a ser más positivo en comparación con el tono de los informes corporativos financieros.

Esta información excesivamente optimista arroja dudas sobre la credibilidad y la eficacia de los informes de sostenibilidad y plantea interrogantes sobre si estos informes son más una herramienta de relaciones públicas que un ejercicio de responsabilidad.

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